Οι Κέλτες επέστρεψαν!

Οι Κέλτες επέστρεψαν!

Έχουν περάσει 5 ολόκληρα χρόνια από τον Ιούνιο του 2013, τότε που ο πολυμήχανος Ντάνι Έιντζ, και κατ’επέκταση οι Σέλτικς, έμελλε να πάρουν μια μεγάλη απόφαση. Είναι από αυτές τις αποφάσεις που αλλάζουν την ιστορία ενός ολόκληρου οργανισμού. Και όταν αυτός ο οργανισμός λέγεται Celtics, μια εκ των πιο ιστορικών και εμπορικών ομάδων στο κόσμο, η απόφαση αυτή αποκτάει άλλη βαρύτητα. Ποια ήταν αυτή? Να ανταλλάξει τους δύο απόλυτους σταρς της ομάδας, Κέβιν Γκαρνέτ και Πολ Πιρς (μαζί με τον Τζέισον Τέρι) έναντι τεσσάρων (!!) draft picks πρώτου γύρου. Μιλάμε για δύο θρύλους του αθλήματος, δύο ανθρώπους οι οποίοι αγαπήθηκαν όσο λίγοι στη Βοστώνη. Χαρακτηριστικό της σχέσης του Πιρς με την ομάδα, ήταν η στιγμή που αποφάσισε να υπογράψει μονοήμερο (!) συμβόλαιο για να αποσυρθεί ως Κέλτης, ενώ προηγουμένως, ως μέλος των Κλίππερς, είχε γονατίσει στο κέντρο του γηπέδου για να αποχαιρετήσει με ένα φιλί το παρκέ του TD Garden. 

Όταν γινόταν αυτή η ιστορική ανταλλαγή, ούτε ο ίδιος ο Ντάνι Έιντζ δεν θα φαντασόταν το πόσο κερδισμένοι θα έβγαιναν οι Σέλτικς σε βάθος χρόνου. Το δήλωσε άλλωστε ο ίδιος σε μια συνέντευξή του αργότερα, ότι αυτό που περίμενε ήταν ουσιαστικά δύο picks τα οποία θα κυμαίνονταν μεταξύ του νούμερου 15-20. Εδώ που τα λέμε βέβαια, καλώς το νόμιζε αυτό ο άνθρωπος. Άλλωστε, όταν γινόταν η ανταλλαγή το 2013, οι Brooklyn Nets, θα έβαζαν δύο σούπερ σταρς (Γκαρνέτ, Πιρς) δίπλα σε μια ήδη φανταχτερή ομάδα που είχε στο ρόστερ της παίκτες όπως ο Ντέρον Γουίλιαμς, ο Τζο Τζόνσον, αλλά και ο Μπρουκ Λόπεζ! Ε, τότε κανείς δεν θα φανταζόταν το πόσο αποτυχημένο θα ήταν στη πράξη το πείραμα των Νετς. Είναι όμως απ’τις περιπτώσεις που λέμε «ο θάνατός σου είναι η ζωή μου». Η κατρακύλα των Νετς,  ήταν αυτή που θα αναγεννούσε τους Σέλτικς, μέσω των draft picks που πήραν για τις χρονιές 2014, 2016, 2017, και 2018.

Και κάπως έτσι, επιστρέφουμε στο σήμερα. Οι Σέλτικς έχουν πλέον χρησιμοποιήσει όλα τα draft picks που παρέλαβαν, και έχουν δημιουργήσει μια ομάδα με παρόν (έχουν το καλύτερο ρεκόρ στο NBA αυτή τη στιγμή με 20 νίκες και μόλις 4 ήττες), αλλά κυρίως μέλλον. Ένα μέλλον το οποίο αναμένεται να είναι πολύ λαμπρό, ειδικά αν λάβει κανείς υπ’όψιν πως πέρα από τους νεαρούς και ταλαντούχους παίκτες τους, διαθέτουν επίσης έναν νεαρό και πολύ φιλόδοξο προπονητή, τον Μπραντ Στίβενς. Ο τελευταίος, έχει ήδη θέσει υποψιφιότητα για τον τίτλο του κορυφαίου προπονητή της σεζόν, και ας βρισκόμαστε μόλις στο 1/3 σχεδόν της κανονικής περιόδου. Απλύτως δίκαια, αφού έχει δημιουργήσει μια ομάδα που παίζει ελκυστικό μπάσκετ, και παίζει με διαφορά την καλύτερη άμυνα του πρωταθλήματος. Και όλα αυτά, ακολούθησαν αμέσως μετά την ψυχρολουσία από τον πολύ σοβαρό τραυματισμό του Γκόρντον Χέιγουορντ στο πρώτο ματς της σεζόν, απέναντι στους Καβαλίερς.

Πάμε να ρίξουμε όμως μια πιο κοντινή ματιά στο ρόστερ της ομάδας.

Στην θέση 1, συναντάμε τον απόλυτο ηγέτη της ομάδας, τον Κάιρι Ίρβινγκ, ο οποίος είναι ήδη στην συζήτηση για τον MVP της σεζόν. Μόλις στα 25 του χρόνια, ο Ίρβγινκ έχει όλα τα φόντα ώστε να γίνει ο επόμενος θρύλος της ομάδας της Βοστώνης. Δεύτερος στην ιεραρχεία, ο Αλ Χόρφορντ. Ο Δομινικανός Center/Power Forward, έπειτα από μια μέτρια σεζόν πέρυσι, δείχνει να είναι στη καλύτερη φάση της καριέρας του, έχοντας κλείσει τα 31 του χρόνια πριν μερικούς μήνες. Αυτοί οι δύο, Ίρβινγκ και Χόρφορντ, είναι αναμφισβήτητα οι δύο «κολώνες» της ομάδας. Bάση εμπειρίας, επόμενος στη λίστα είναι ο 28χρονος Μάρκους Μόρρις, ο οποίος ήρθε το καλοκαίρι με ένα πολύ καλό συμβόλαιο για τους Σέλτικς, για να γεμίσει κάπως την λειψή γραμμή των ψηλών της ομάδας. Με την ίδια λογική αποκτήθηκε και ο Αυστραλός Άρον Μπέινς, ο οποίος όμως πλέον έχει γίνει ένας απ’τους αγαπημένους των φαν της ομάδας, αφού είναι απ’τους πιο συνεπείς και μετρημένους παίκτες του παρκέ!

Ένα πολύ ενδιαφέρον δίδυμο, αποτελεί αυτό που έχουν δημιουργήσει οι Τέρι Ροζιέρ και Μάρκους Σμαρτ, ερχόμενοι συνήθως απ’τον πάγκο για να δώσουν λύσεις. Οι δύο 23χρονοι αποτελούν μεγάλες επενδύσεις για τους Σέλτικς. Ο μεν Ροζιέρ, είναι ένας πλήρης point guard, πολυτέλεια για την ομάδα, αν σκεφτούμε ότι αγωνίζεται ως αναπληρωματικός. Ο δε Σμαρτ, είναι ίσως το αγαπημένο παιδί της εξέδρας. Με το αστείρευτο πάθος και την απίστευτη ενέργεια που βγάζει στην άμυνα, είναι από τους παίκτες αυτούς που και να θες, δεν μπορείς να μισήσεις. Μπορεί να μην έχει το επιθετικό ταλέντο του Ροζιέρ για παράδειγμα, μπορεί να είναι ασταθής στο σουτ του, όμως δίνει μια άλλη νότα στο παιχνίδι της ομάδας. Ένα αστείο πλην ενδιαφέρον στατιστικό, είναι πως όταν ο Σμαρτ σουτάρει με ποσοστά χειρότερα του 30%, οι Σέλτικς νικούν πάντα (11-0)! Ενώ όταν σουτάρει με πάνω από 30%, οι Σέλτικς έχουν ρεκόρ 5-4.

Και πάμε στα πιο hot της ομάδας. Τα δύο μεγάλα πρότζεκτ του συλλόγου. Τζέιλεν Μπράουν (21 ετών), και Τζέισον Τέιτουμ (19 ετών), επιλέχθηκαν αμφότεροι στο νούμερο 3 του  ντραφτ (το 2016 και το 2017 αντίστοιχα). Ο Μπράουν δεν ενθουσίασε στη πρώτη του σεζόν, αλλά ποιος μπορεί να τον κατηγορήσει βλέποντας αυτά που κάνει φέτος? Mε μέσους όρους 21 πόντων και 6 ριμπάουντ, με 41% στα τρίποντα, αλλά και με τρομερή συμβολή στην άμυνα, ο Τζέιλεν αποτελεί μια σημαντική σταθερά για τους Σέλτικς. Μπορεί να ακούγεται άσχημο, αλλά ο τραυματισμός του Χέιγουορντ, έδωσε πολύ χώρο στον Μπράουν για να αναπτυχθεί. Και αν συνεχίσει σε αυτούς τους ρυθμούς, μπορεί να γίνει ένας απ’τους καλύτερους two-way players της λίγκας. Απ΄την άλλη, ο Τζέισον Τέιτουμ είναι rookie φέτος. Η αλήθεια όμως είναι πως βλέποντάς τον να αγωνίζεται, μόνο ως rookie δεν φαίνεται! Ένας παίκτης με τρομερό ταλέντο στην επίθεση, που δείχνει να έχει ωριμότητα που δεν συνάδει ιδιαίτερα με το νεαρό της ηλικίας  και την απειρία του. Στο summer league, όσοι τον είδαν έτριβαν τα μάτια τους. Και πάλι όμως, λίγοι περίμεναν να είναι τόσο καλός, σε μια ομάδα που έχει το καλύτερο ρεκόρ σε ολόκληρο το NBA! Οι Σέλτικς τον πήραν εκμεταλλευόμενοι ένα πικ που πήραν ανταλλάσοντας τον Πολ Πιρς. Μήπως ο επόμενος Πιρς είναι αυτός? Μεγάλη μπουκιά φάε, μεγάλη κουβέντα μην πεις λένε! Οπότε εγώ θα το αφήσω απλά σαν μια σκέψη, με την ελπίδα ότι ο μικρός θα χαράξει μια πορεία έστω παρόμοια με αυτή του ζωντανού θρύλου που προαναφέραμε.

Το ρόστερ συμπληρώνουν δύο παίκτες που ήρθαν απ’την Ευρώπη (Ντάνιελ Τάις, Σειν Λάρκιν) και δύο ταλαντούχοι νεαροί (Γιαμπουσέλε και Οτζελέγε). Ο Τάις έχει βρει το ρόλο του, και μένει απλά να αποκτήσει σταθερότητα για να γίνει ένας πολύ χρήσιμος ρολίστας στα χέρια του μαέστρου, Μπραντ Στίβενς. Οι υπόλοιποι έχουν αγωνιστεί ελάχιστα ως τώρα, όμως θεωρείται δεδομένο ότι θα πάρουν τις ευκαιρίες τους, και είναι στο χέρι τους να τις εκμεταλλευτούν!

Μα καλά θα πει κάποιος, είναι δυνατόν μια ομάδα με τόσο νεαρούς πρωταγωνιστές, να κοιτάει στα μάτια τους big timers (Warriors, Cavaliers, Spurs κτλ) του NBA? Απ’ότι φαίνεται, ναι. Ίσως να μην κάνουν το μπαμ στα play off, ίσως οι μικροί να χρειαστούν περίσσοτερο χρόνο για να μπουν στο κλίμα του πρωταθλητισμού, όμως απλά κοιτόντας τις προοπτικές όλων αυτών των παικτών, μπορεί εύκολα κάποιος να καταλάβει ότι αυτή ομάδα δεν έχει ταβάνι. The sky is the limit, που λένε και οι φίλοι μας οι Αμερικάνοι.

Αλέξανδρος Ράπτης